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«Premier League»: ¿Cuál es la historia del club que celebró con un autobús abierto tras descender?

¿Has oído hablar del desfile de autobuses al aire libre para evitar que un club de la Premier League descienda al puesto 17?

Suena descabellado, pero sí, realmente sucedió. El 15 de mayo de 2000, el día en que se hizo algo extraordinario en la historia de la Premier League, el Bradford City y sus jugadores lo celebraron evitando el descenso a las calles de la ciudad de Yorkshire.

No había ningún trofeo para mostrar a los miles de aficionados. Ni siquiera una calificación europea, en un sentido sensato, que destacar.

Un sentimiento de orgullo por la supervivencia lograda por el equipo que transmitió el nombre nueve meses antes de disolverse bajo el lema «Ejército de los Padres». Hombres grandes experimentados como Dean Saunders, Gunnar Hall y Neil Redfern se sumaron a un equipo ascendido que ya incluía jugadores experimentados como Stuart McCall, Peter Pigree y John Dreyer.

Al inicio de la temporada 1999-00 (más joven que muchos de sus jugadores), al entrenador Paul Joel le gustó la idea de definir la defensa de una forma inusual.

«No quería utilizar un descapotable, eso seguro», recuerda. No me malinterpretes, es un gran logro, especialmente considerando los equipos a los que nos enfrentamos. El Manchester United ganó la Liga de Campeones y el Arsenal (Arsene Wenger) estuvo allí. El Aston Villa era fuerte, al igual que el Chelsea.

«Pero lo que pasa con un desfile con techo descubierto es que lo que quieres es mostrar un trofeo al frente. Pero el presidente de la junta directiva pensaba lo contrario.

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Geoffrey Richmond, que compró Bradford en 1994, estuvo detrás del proyecto.

Bradford aseguró la seguridad con una victoria sobre el Liverpool en el último día, condenando a Wimbledon al descenso. Era el jefe de la ciudad por excelencia. Unas semanas más tarde, Valley Parade celebrará una conferencia de prensa para presentar el nuevo fichaje Benito Carbone, algo nunca visto antes ni después.

Las puertas del pub Phantoms se abrieron a los aficionados y periodistas, y los presentes tuvieron la oportunidad de escuchar cómo se sintieron los cristianos cuando fueron arrojados a los leones en la antigua Roma.

Los jugadores de Bradford celebran tras el partido (Getty)

Cualquier conversación sobre una casa de cinco dormitorios por valor de £750.000 en Leeds, cinco dormitorios e innumerables viajes diarios al trabajo que resultó ser un trato de £40.000 a la semana, también es una pregunta simple. Libre para Italia: lo que el Daily Mirror describió más tarde como «500 alborotadores bebedores de cerveza» lo abuchearon a gritos.

Richmond disfrutó del drama mientras presentaba su segundo espectáculo de autobuses descapotables en Bradford en 12 meses. La primera escena fue una celebración tradicional por terminar segundo en el campeonato detrás del Sunderland en la temporada 1998-99.

También tuvo sus momentos. Los organizadores decidieron que la procesión comenzaría en Keighley, nueve millas al oeste de Bradford. Envió el autobús sobre Air Valley Bypass a velocidades de hasta 50 millas por hora, asegurando que el grupo y sus familias aterrizaran en el piso superior del autobús, que parecía aplastado en el aire.

«Era como una escena de una película de Mike Bassett», dice Joel riendo, refiriéndose a la película de 2001 en la que Ricky Tomlinson interpretó al desventurado entrenador de Inglaterra.

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Doce meses después, la ruta se acortó considerablemente, comenzando en Fence Parade antes de viajar aproximadamente una milla a lo largo de Manor Row y Market Street hasta Centenary Square de Bradford. Como el año anterior, los aficionados acudieron en gran número para formar un mar de rojo y amarillo.

«Acabar entre los cuatro últimos y tener un convoy descapotable es inusual», admite David Weatherall, cuya victoria sobre el Liverpool la tarde anterior había mantenido a Cole Bradford en la lucha por el ascenso.

«Pero, en cierto modo, sentí que era lo correcto», añade. No sólo una vez en el verano volvimos a ganar a todos cuando faltaban cinco o seis partidos. Estar tan arriba como nosotros (Bradford ha sumado 10 puntos en sus últimos cinco partidos) mantuvo a todos con el ánimo muy alto. La afición disfrutó del partido y eso es lo que importa. Vinieron en gran número y eso era lo que importaba. «No se trata sólo de la gente que trabaja en el club, sino de todos los que participan en este evento».

El popular extremo del Bradford, Jamie Lawrence, también llegó el lunes por la noche. Unos días antes del partido del Liverpool se enteró de que su padre estaba muriendo.

«No sentía que mi cabeza estuviera en el lugar adecuado para jugar, así que fui a ver al entrenador», dice el ex internacional jamaicano. Hablamos y empezó a contarme sobre la muerte de su padre cuando él era joven y cómo sabía lo que yo estaba haciendo. Luego dijo: ¿Por qué no hacérselo a tu padre?

Esa fue la única charla grupal que necesitaba. Jugué uno de mis mejores partidos con Bradford y vencimos a un gran equipo del Liverpool. No supimos nada del desfile de autobuses hasta el día siguiente. Mis emociones estaban por todos lados en ese momento, así que compartir ese autobús descapotable con todos los jugadores y el entrenador fue algo que nunca olvidaré. Nosotros también lo merecemos. «Nuestro ascenso fue como si otro club ganara la Liga de Campeones».

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Coach Parade fue un hito en el ascenso de Bradford. Joel renunció para hacerse cargo de Sheffield Wednesday unas semanas después. Una relación de trabajo ya tensa con Richmond colapsó después de que a la pareja les dijeron en un almuerzo de postemporada que había tenido una «mala temporada» y mostró «ingenuidad táctica».

La historia del club de Bradford parece notable con su celebración de la supervivencia (Getty)

«Ahora estoy pensando, si la temporada fue tan mala, ¿por qué mostramos el autobús descapotable?» Joel lamenta que Joe Kinnear conocía su trabajo pero lo rechazó en el último momento.

El City siguió lo que Richmond admitió más tarde como «seis semanas de locura» en el mercado de fichajes. Don Petrescu, David Hopkin y Ashley Ward y luego Stan Collymore firmaron por mucho dinero.

Con dos períodos consecutivos en la dirección y un colapso en el estadio, Bradford descendió a la Liga Dos en 2007.

«No estoy a favor, pero entiendo que los aficionados lo disfrutaron», dijo Joel en un discurso final sobre el desfile de autobuses descapotables en mayo de 2000, añadiendo: «Lo hicimos especialmente impidiendo que el Liverpool se clasificara. Liga de Campeones (en cambio, el Leeds terminó tercero). Curiosamente, fui a almorzar con Gerard Houllier. Me dijo: «Es un logro mayor que el Manchester United ganando la Premier League».

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